EarthSky // Entrevistas // La Tierra Nov 13, 2013

¿Cómo sustituye una colmena a su abeja reina?

Toda la colonia depende de la reina para su supervivencia.

En una colmena, hay sólo una reina. Con su cuerpo largo y grácil, ella es la más grande de las abejas en la colonia. La reina no realiza trabajo alguno en la colmena. Sólo hace una cosa. Y eso es, poner huevos.

Juliana Rangel-Posada, entomóloga, Universidad de Texas A&M: La abeja reina es la madre de todas las abejas dentro de una colonia. Y es la única hembra que se reproduce en esta colonia. Ella se aparea con los zánganos, que son los machos, y después dentro de la colmena empieza poner huevos diariamente. Y en un buen día puede poner entre 1500 y 2000 huevos dentro de la colonia.

La abeja reina y sus zánganos. Toda la colonia depende de la reina para su supervivencia. Crédito: Scott Bauer, USDA

Las otras abejas se ocupan de todas las necesidades de la reina. Como una celebridad real, siempre está rodeada de una multitud de asistentes mientras se mueve por la colmena. Sin embargo, estas asistentes reales son de vital importancia, ya que la reina es absolutamente incapaz de ocuparse siquiera de sus propias necesidades básicas. Ella no puede alimentarse sola, ni cuidarse a sí misma. Ni siquiera puede salir de la colmena para hacer sus necesidades.

Y a pesar de su incapacidad, toda la colonia depende de la reina para su supervivencia.

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Entonces, ¿qué sucede cuando la reina comienza a debilitarse con la edad o muere repentinamente? ¿Cómo es reemplazada por las abejas?

En la colmena, las abejas obreras prestan mucha atención a una especial sustancia química aromática llamada ‘feromona’ y que es producida únicamente por la reina.

Juliana Rangel-Posada: Es la feromona que les dice a las obreras dentro de la colonia que la reina está viva que está de buena salud y poniendo huevos.

Larvas en sus celdas con la jalea real. Crédito: Waugsberg

A medida que la reina envejece, ella produce cada vez menos de esa especial sustancia aromática. La carencia de ese aroma es lo que les indica a las obreras que deben iniciar un proceso para engendrar una nueva reina.

En la colmena, las abejas obreras comienzan a construir celdas del tamaño de una reina para la gestación y crianza de cerca de 10 a 20 jóvenes larvas hembras. En general, estos huevos se convierten en larvas hembras que crecen como obreras estériles, pero ya que están dentro de cavidades especiales de mayor tamaño, las obreras saben cómo dar de comer a estas potenciales reinas con un alimento especial llamado ‘jalea real’.

Juliana Rangel-Posada: La jalea real es una sustancia creada por unas glándulas que tienen las obreras en sus mandíbulas. Cuando se les da a las larvas hace que su ruta del desarrollo pase de ser obrera hace a ser reina.

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La primera posible abeja reina emerge de su espacio ya como adulta y va a picar a las otras reinas en desarrollo hasta darles muerte en sus celdas antes de que emerjan. Si dos salieran simultáneamente, entonces dos reinas rivales lucharán hasta que una muera. Entonces todos aclaman a ¡la nueva reina!