EarthSky // Artículos // Guías Astronómicas Apr 06, 2012

¿Qué tan lejos se encuentra un año luz?

La luz es lo que más rápidamente se mueve en el universo. Recorre una velocidad increíble de 300,000 kilómetros (186,000 millas) por segundo.

Las estrellas, aparte del Sol, se encuentran tan distantes que los astrónomos se refieren a sus distancias no en términos de kilómetros ni millas, sino que en años luz.

La luz es lo que más rápidamente se mueve en el universo. Recorre una velocidad increíble de 300,000 kilómetros (186,000 millas) por segundo. Esto es muy rápido. ¡Si pudieras viajar a la velocidad de la luz, podrías darle la vuelta a la línea ecuatorial de la Tierra aproximadamente 7.5 veces en solamente un segundo!

Un segundo luz es la distancia que la luz recorre en un segundo o 7.5 veces la distancia alrededor de la línea ecuatorial de la Tierra. Un año luz es la distancia que la luz recorre en un año. ¿Qué tan lejos es esto? Multiplica el número de segundos en un año por el número de kilómetros (o millas) que la luz recorre en un segundo y ahí lo tienes: un año luz. Es aproximadamente 9.5 billones de kilómetros (5.88 billones de millas).

La Nebulosa de Orión, a 1.500 años luz de la Tierra. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / STScI

Muy pocos entre nosotros podemos comprender un número tan enorme. ¿Existe alguna manera para que nosotros, los meramente mortales, podamos realmente entender qué tan lejos queda un año luz?

De hecho, sí existe. El astrónomo del siglo XX, Robert Burnham Jr., autor del Burnham’s Celestial Handbook (Manual celeste de Burnham), ideó una manera ingeniosa de representar la distancia en un año luz. Burnham hizo esto relacionando el año luz a una unidad astronómica: la distancia entre la Tierra y el Sol.

Una unidad astronómica equivale a aproximadamente 150 millones de kilómetros (93 millones de millas). Otra manera de visualizarlo es ésta: una unidad astronómica equivale a un poco más de 8 minutos luz en distancia.

Por mera coincidencia, la cantidad de unidades astronómicas en un año luz y el número de pulgadas en una milla son casi los mismos. Como referencia general, existen 63,000 unidades astronómicas en un año luz y 63,000 pulgadas en una milla. Esta maravillosa coincidencia nos permite disfrutar del conocimiento del año luz en la Tierra. Si establecemos la escala de la unidad astronómica –la distancia entre la Tierra y el Sol– a una pulgada, entonces el año luz en esta escala representa una milla.

La estrella más cercana a la Tierra, aparte del Sol, es Alfa Centauri, que se encuentra a unos 4.4 años luz. Establecer la escala de la distancia entre la Tierra y el Sol a una pulgada ubica esta estrella a 4.4 millas (7 kilómetros) de distancia.

Estableciendo la escala de la unidad astronómica a una pulgada, aquí te presentamos las distancias a varias estrellas, cúmulos de estrellas y galaxias desde la Tierra:

Alfa Centauri: 4 millas

Sirius: 9 millas

Vega: 25 millas

Fomalhaut: 25 millas

Arturo: 37 millas

Antares: 600 millas

Cúmulo abierto de estrellas de las Pléyades: 440 millas

Gran Cúmulo globular de Hércules (M13): 24, 000 millas

Centro de la galaxia de la Vía Láctea: 27, 000 millas

La Gran Galaxia de Andrómeda (M31): 2, 300, 000 millas

Galaxia del Sombrero (M104): 65, 000, 000 millas