EarthSky // Artículos // Guías Astronómicas May 22, 2013

¿Por qué no ocurren eclipses cada vez que hay luna llena o luna nueva?

Si la Luna orbitara en el mismo plano que la eclíptica – el plano de órbita de la Tierra alrededor del Sol – tendríamos dos eclipses todos los meses.

Un eclipse lunar ocurre cuando la Tierra, el Sol y la Luna se alinean en el espacio con la Tierra en el centro. En esos momentos, la sombra de la Tierra cae sobre la luna llena, ocasionando un eclipse lunar.

Un eclipse solar ocurre durante la fase opuesta de la Luna – la nueva luna – cuando la Luna pasa entre el Sol y la Tierra.

¿Por qué no ocurren eclipses cada vez que hay luna llena o luna nueva?

A la Luna le toma aproximadamente un mes orbitar alrededor de la Tierra. Si la Luna orbitara en el mismo plano que la eclíptica – el plano de órbita de la Tierra alrededor del Sol – tendríamos dos eclipses todos los meses. Habría un eclipse lunar cada luna llena. Y, dos semanas después, habría un eclipse solar durante la nueva luna por un total de por lo menos 24 eclipses todos los años.

Pero la órbita de la Luna tiene una inclinación de aproximadamente 5 grados con respecto a la órbita de la Tierra. La Luna intersecta la eclíptica dos veces por mes en puntos llamados nodos. Cuando la Luna se dirige de sur a norte en su órbita, se le llama nodo ascendente. En cambio, si la Luna se dirige de norte a sur en su órbita, se le llama nodo descendente. Cuando la luna llena o la luna nueva está perceptiblemente cerca de uno de estos nodos, entonces un eclipse no solamente es posible, sino inevitable.

Los nodos se mueven todos los meses unos 30 grados hacia el oeste (en el sentido de las agujas del reloj) con respecto a las fases de la Luna. Por lo tanto, la nueva luna y la luna llena no van a realinearse nuevamente con los nodos sino hasta en aproximadamente seis meses.

A pesar de que la órbita de la Luna está inclinada con respecto a la de la Tierra, y aunque no ocurre un eclipse con cada luna llena y luna nueva, existen más eclipses que los que esperarías. Todos los años, ocurren desde cuatro hasta siete eclipses. Algunos son lunares, otros solares, otros totales y algunos parciales. Resulta maravilloso contemplarlos a todos: ¡un recordatorio de que vivimos en un planeta y una oportunidad de experimentar un alineamiento con los magníficos mundos del espacio!

Un eclipse lunar en Italia. Imagen gracias a pizzodisevo,on/off