EarthSky // Artículos // Guías Astronómicas Sep 03, 2013

El cúmulo de estrellas de las Pléyades: las famosas Siete Hermanas

Las Pléyades o Siete Hermanas gozan de renombre mundial como un medio para marcar el tiempo, como fuente de celebración y arte de narración.

Como ver las Pléyades
El cúmulo de estrellas de las Pléyades – también conocido como las Siete Hermanas o M45 – se puede ver desde virtualmente cualquier lugar habitado por la humanidad en el globo terráqueo. Se puede ver desde el Polo Norte hasta la punta sur en Sudamérica. Se ve como un diminuto y borroso grupo de estrellas.

La constelación Orion, la estrella Aldebarán, y las Pléyades

Si conoces la famosa constelación de Orión, puede que te ayude a asegurarte de que has encontrado las Pléyades. La imagen a la derecha muestra a Orión en la punta inferior izquierda. ¿Ves las tres estrellas en fila? Es el cinturón de Orión. Traza una línea a través de las tres estrellas en el cinturón de Orión a la derecha y verás un patrón de estrellas en forma de v con una estrella brillante en su seno. El patrón en forma de v es la cara de Taurus, el toro. La estrella brillante en la v, llamada Aldebarán, representa el ojo del toro. Un poco después de Aldebarán, verás el cúmulo de las Pléyades, que marca el hombro del toro. En nuestra imagen, el cúmulo de las Pléyades está al tope, al lado derecho.

Se piensa que el nombre Aldebarán, que significa seguidor en árabe, se refiere a que esta estrella está constantemente persiguiendo a las Pléyades en los cielos. Como regla general, el cúmulo de las Pléyades sale en el cielo oriental antes de que Aldebarán salga y se pone al oeste antes de que Aldebarán se ponga. La única excepción a esta regla ocurre en las latitudes muy al sur, como en la Tierra del Fuego, en Sudamérica, en donde las Pléyades salen poco después de que sale Aldebarán.

En los cielos de nuestros Hemisferios Nortes, el cúmulo de las Pléyades se asocia con la estación de invierno. Es fácil imaginar esta borrosa área de soles azules claro como escarcha aferrándose a la bóveda de la noche. Al helado noviembre también se le conoce a menudo como el mes de las Pléyades porque es un tiempo en que las Pléyades brillan desde el atardecer hasta el amanecer. Pero puedes ver el cúmulo de las Pléyades en el cielo de la noche hasta bastante entrado el mes de abril.

Las Pléyades, también conocidas como las Siete Hermanas

Leyenda de la Pléyade perdida
La mayoría de las personas ven 6, no 7 estrellas Pléyades en el cielo oscuro del campo. Pero la historia de la séptima Pléyade perdida alberga un tema universal. El astrónomo Robert Burnham Jr. piensa que el mito de la Pléyade perdida prevalece en el folclor de las poblaciones europeas, africanas, asiáticas, de Indonesia, en los pueblos nativos de los Estados Unidos y en las poblaciones de los aborígenes australianos.

La Pléyade Perdida, una pintura creada por William-Adolphe Bouguereau (1825-1905).

Además, Burnham sugiere que puede que la “Pléyade perdida” esté basada en los hechos. Después de todo, la astronomía moderna ha descubierto que la séptima estrella más brillante de las Pléyades – Pléyone – es una “variable Gamma Cassiopeiae” complicada y difícil de comprender, la cual atraviesa numerosas permutaciones. Estas ocasionan que el brillo de la estrella varíe.

Asimismo, se sabe que personas con una visión excepcional han visto muchas más estrellas en el cúmulo de las Pléyades. Algunas personas afirman haber visto hasta 20 estrellas. La Srta. Agnes Clerke, una astrónoma y escritora del siglo XIX, reporta que Maestlin, el tutor de Kepler, trazó un plano de 11 estrellas Pléyades antes de la invención del telescopio.

Sin embargo, debes disponer de un tiempo debajo del oscuro cielo sin luna para ver más de 6 ó 7 estrellas Pléyades. Stephen O’Meara, un conocedor del cielo oscuro, afirma que los ojos que se han adaptado a la oscuridad durante 30 minutos son más sensibles a la luz que los ojos que se han adaptado a la oscuridad durante 15 minutos. La forma más segura de ver estrellas adicionales de las Pléyades es observar este cúmulo a través de binoculares o con menos aumento en un telescopio.

Historia del calendario y ciencia moderna
Históricamente, las Pléyades han servido de calendario para muchas civilizaciones. Al nombre griego “Pléyades” a menudo se le atribuye el significado de “navegar”. En el mundo antiguo mediterráneo, el día en que el primer cúmulo de Pléyades aparecía por primera vez en el cielo matutino antes del amanecer anunciaba el inicio de la estación de la navegación. El festival del día de Halloween moderno tiene su origen en un antiguo rito druida, el cual coincidía con la culminación de medianoche del cúmulo de las Pléyades. Se pensaba que cuando las Pléyades culminan – llegan a su punto más alto en el cielo – durante la medianoche, el velo que divide a los vivos de los muertos se encuentra en su punto más fino. Tocando un tema menos serio, los zuni de Nuevo México llaman a las Pléyades las “estrellas de semillas”, ya que la desaparición de este cúmulo en el cielo de la noche todas las primaveras indica la llegada de la estación de plantación de semillas.

En tanto mito como ciencia, a las Pléyades se les considera estrellas hermanas. Los astrónomos dicen que las estrellas Pléyades nacieron de la misma nube de gas y polvo hace unos 100 millones de años. Este cúmulo formado por varios cientos de estrellas y unido gravitacionalmente se encuentra a algunos 430 años luz de distancia, y estas estrellas hermanas pasan juntas a través del espacio a unas 25 millas por segundo. Muchas de estas estrellas Pléyades brillan cientos de veces más intensamente que nuestro sol.