EarthSky // Artículos // El Espacio Apr 09, 2013

Lo que existe entre las estrellas

Los vacíos entre las estrellas en la Vía Láctea, donde la luz parece perderse, no está realmente vacío.

En una noche oscura en la que puedas ver la banda de luz espiral formada por la Vía Láctea en lo alto del cielo, observa con atención los vacíos entre las estrellas donde la luz parece perderse.

Este espacio aparentemente vacío entre las estrellas no está realmente vacío. Si bien está mucho más vacío que cualquier lugar en la Tierra, casi una sexta parte de la masa de nuestra galaxia, la Vía Láctea, se encuentra en ese espacio entre las estrellas. La materia entre las estrellas se denomina “medio interestelar” y contiene los ingredientes para la creación de nuevos planetas, asteroides y estrellas.

Un mapa de gas de hidrógeno ionizado en nuestra galaxia tomado desde el telescopio Wisconsin H-Alpha Mapper.

El espacio entre las estrellas – el medio interestelar – está compuesto en un 99% de gas. Aproximadamente tres cuartas partes de ese gas son hidrógeno, el combustible termonuclear que da vida a nuestro Sol y a todas las estrellas durante la mayor parte de sus vidas.

Una imagen del telescopio espacial Hubble muestra nebulosas oscuras, llamadas Glóbulos de Bok, flotando a través del cúmulo estelar IC 2944. Ubicadas a 6000 años luz de la Tierra, estas nubes son sitios de formación de futuras estrellas.

El 1% restante del espacio entre las estrellas se compone de polvo interestelar. Este polvo en el espacio está formado por granos de hielo, compuestos de carbono y silicato. El medio interestelar esta conformado por vientos estelares, estrellas moribundas, los campos magnéticos de la galaxia y vastas explosiones de supernovas.

Y en su mayor parte, toda esa materia y actividad entre las estrellas es, no obstante, invisible a nuestros ojos. Los astrónomos modernos exploran el medio interestelar usando telescopios especiales sensibles a la radiación de los segmentos radio, infrarrojo y rayos X del espectro electromagnético.

Una vista panorámica de la galaxia de la Vía Láctea que rodea la Tierra. Las bandas oscuras y visibles en el cielo oscuro son las siluetas de nubes de polvo oscuras que flotan a través de la galaxia.